Синклер Льюис
(07.02.1885 - 10.01.1951)
Родился в Сок-Сентре, только что выстроенном городке с населением меньше 3 тыс. человек, в самом центре Миннесоты. В романе «Главная улица» (Main Street, 1920) Льюис описал этот городок в язвительных тонах под названием Гофер-Прери. Его отец, Эдвин Д. Льюис, был сельским врачом, прототипом доктора Кенникотта из «Главной улицы», а мать, Эмма (Кермотт) Льюис, – дочерью канадского врача, воевавшего на стороне северян во времена Гражданской войны. У Эммы Льюис был туберкулёз, и на зиму она уезжала на юго-запад страны. Когда Синклеру было 5 лет, она умерла, а через год отец женился на Изабелле Уорнер. Как пишет один из биографов Льюиса, Марк Скорер, Льюис воспитывался в удивительно чёрствой, типично буржуазной атмосфере.
Синклер, младший из трёх сыновей Эдвина Льюиса, был неуклюжим, прыщавым, рыжеволосым мальчиком, чьи необычные взгляды и поведение вызывали порой насмешку и у его сверстников, и у взрослых. Он не любил заниматься спортом, предпочитая чтение стихов и одинокие прогулки более активному времяпрепровождению. В 1902, в возрасте 17 лет, юноша поступил в академию; Льюис, однако, мечтал учиться в Йельском университете, куда и был через год принят. В Йеле Льюис начинает писать стихи в псевдосредневековом стиле популярных тогда викторианских поэтов Суинберна и Теннисона, одна из его готических баллад печатается в университетском литературном журнале – большая честь для первокурсника. Впоследствии Льюис сам работал в редколлегии этого журнала и зарекомендовал себя подающим надежды молодым писателем. Многие профессора с уважением относились к способному и остроумному юноше, однако сам Льюис впоследствии говорил, что в Йеле ему жилось ничуть не лучше, чем в Сок-Сентре. Приехав на студенческие каникулы в Сок-Сентр, Льюис от нечего делать задумал роман из провинциальной жизни, который решил назвать The Village Virus и который через 15 лет стал «Главной улицей».
В 1904 и 1906 во время летних каникул Льюис ездил на барже для перевозки скота в Англию, где собирал материал для будущих книг. В 1906 он, как всегда, возвращается после каникул в Йель, однако вскоре покидает Нью-Хейвен и становится дворником в социалистической коммуне Эптона Синклера Хеликон-Холл, недалеко от Энглвуда (штат Нью-Джерси). Впрочем, социалистическая коммуна наскучила будущему писателю так же быстро, как и университет, и Льюис едет в Нью-Йорк, где начинает писать. Его стихи и новеллы печатаются в различных журналах, и Льюис становится заместителем главного редактора журнала Transatlantic Tales.
В конце следующего года Льюис уплывает в Панаму, тщетно пытается найти работу, подрабатывая какое-то время на строительстве Панамского канала, и в декабре приезжает в Нью-Йорк. В январе 1908 он возвращается в Йель и в июне получает диплом. Тем временем несколько стихотворений Льюиса печатаются в одном из журналов Сан-Франциско, и о них высоко отзывается Уильям Роз Бене, который посылает молодому писателю ободряющее письмо. Последовал период скитаний. Льюис ненадолго возвращается домой, а затем работает журналистом в Уотерлу (штат Айова), в Сан-Франциско, в Вашингтоне, однако не приживается нигде – из одних газет его увольняют, из других он уходит сам.
Короткое время Льюис живёт в колонии художников в Кармеле (штат Калифорния), где знакомится с такими писателями, как Джордж Стерлинг и Джек Лондон. Поскольку свои рассказы начинающему писателю напечатать не удается, он вынужден продавать идеи Джеку Лондону, некоторые рассказы которого написаны по сюжетам Льюиса. В 1910 Льюис возвращается в Нью-Йорк и последующие 5 лет работает в различных издательствах и журналах. Первым опубликованным произведением Льюиса стала детская книга Hike and the Aeroplane (1912). Чуть больше года спустя выходит первый серьёзный роман Льюиса Our Mr. Wrenn (1914), где рассказывается о молодом мечтателе, в котором нетрудно узнать самого Льюиса. Герой с приключениями добирается до Лондона, где его поджидают любовь и разочарование, и возвращается в Америку отрезвлённым и, безусловно, более практичным.
В 1914 Льюис женился на Грейс Ливингстон Хеггер. У них родился сын, которого они назвали Уэллсом в честь английского писателя Герберта Уэллса. В 1928 они развелись, а буквально через несколько недель Льюис женился на Дороти Томпсон, известной журналистке, от брака с которой у него тоже родился сын – Майкл. С Дороти Томпсон Льюис развёлся в 1942.
Профессиональная карьера Льюиса-писателя началась, по существу, в 1915, когда газета Saturday Evening Post заплатила ему тысячу долларов за рассказ Nature, Inc. В это же время появляются и другие выгодные предложения, в результате чего Льюис уходит из издательства Джорджа Дорэна, где он работал, и начинает писать. В последующие 4 года Льюисом написано множество рассказов для популярных периодических изданий, а также 4 разных по уровню романа.
Популярность Льюиса как социального критика и писателя постоянно колебалась. Например, в начале 20-х многие критики соглашались с Г. Менкеном, что такой роман, как «Бэббит», является «социальным документом высшего порядка». В те годы у Льюиса была очень высокая репутация, он входил в число лучших американских писателей. Когда в 1926 его наградили Пулитцеровской премией, он отказался принять награду, заявив, что в литературные премии не верит, а кроме того, есть другие писатели, более достойные награды. После этого популярность Льюиса возросла ещё больше, стала ещё противоречивее. К концу 20-х к Льюису приходит международное признание, он считается одним из самых смелых и острых писателей Соединённых Штатов.
В 1930 Льюису была присуждена Нобелевская премия по литературе «за мощное и выразительное искусство повествования и за редкое умение с сатирой и юмором создавать новые типы и характеры».
После Нобелевской премии Льюис стал писать хуже, изменилось к худшему и отношение к нему критиков. Из 10 написанных им романов лишь несколько удостоились высоких критических оценок. В романе «У нас это невозможно» (It Can't Happen Here), написанном в 1935, во время Великой Депрессии, действие происходит в Соединённых Штатах, где к власти пришли фашисты.
На протяжении всей жизни Льюис много пил, чем и подорвал здоровье. Последние годы писатель прожил в Европе, в основном в Италии. Его последний роман World So Wide был издан вскоре после его смерти. Льюис умер от сердечного приступа в Риме 10 января 1951.